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五比一!为什么男孩比女孩更容易患自闭症?

大米和小米 <更多内容 2017-05-29 22:28:42

男孩更容易受到自闭症的伤害

自闭症的发病率有着显著的男女差异,为五比一。这说明了什么?引起了无数科学家的思考。

为什么男孩比女孩更容易患自闭症?

本文由编辑大八译自《自然》杂志

一项最新研究表明,负责在婴儿大脑中修剪神经元之间连接的细胞——小胶质细胞在男孩和女孩大脑中的数量及表现行为分别有所不同,这一发现有助于解释为什么男孩比女孩更容易被诊断患有自闭症及相关疾病。

来自加利福尼亚大学的神经生物学家Donna Werling和她的科研团队经过研究后发现,在孩子出生前几个月,与小胶质细胞相关的基因在男孩的大脑中比在女孩大脑中表现得更为活跃,“这表明男性和女性的大脑在发育上有着根本的不同。” Werling说。

今年5月10日-13日,第2017年国际自闭症研究大会(IMFAR)在美国旧金山召开。对于小胶质细胞对脑神经元的修剪行为会如何影响大脑发育的议题,科研者们依然知之甚少。“但Werling团队的研究让我们看到了这个领域里有趣的一面,”来自乔治华盛顿大学的神经科学家Kevin Pelphrey如此评价道,“我们应该认真对待。”

尽管自闭症在女孩中的患病率被广泛认为低估了,但精神科医生们看来,男孩和女孩病例数量之间的较大差距也表明了两性之间的生物差异。

那么,为什么男孩患的自闭症的概率比女孩高?Werling开始试着从生殖学上找原因。她和她的同事们分别检测了男孩和女孩脑组织中基因表达的变化,并初步预测:与自闭症相关的基因将会在男孩那里有更明显的显示。

但是,Werling团队并没有发现明确的证据显示自闭症基因分别在男孩女孩身上有所不同,然而,影响小胶质细胞发育的基因也确实在男孩那里表现得更为活跃。

在随后的分析中,Werling和其他研究人员根据年龄进行了大脑样本分组,发现在出生前几个月,男孩和女孩之间小胶质细胞的显像有着极大的不同,与此同时,曾经她团队里的一些同事也在去年发表的一项研究中指出:在自闭症患者和普通人的大脑样本里,与小胶质细胞相关的基因在自闭症患者那里显得更加活跃。

总而言之,这些结果表明,“出生前,男婴大脑里小胶质细胞的活性越高,越使得他们对与自闭症相关的基因更敏感,”Werling阐述道,“另一种可能性是,女婴大脑里活动度较低的小神经胶质细胞可以保护她们免受这些基因的影响。”

Werling画了一幅维恩图去思考其中的缘由(维恩图也叫文氏图,用于显示元素集合重叠区域的图表),其中一个圈涵盖不同性别的大脑,另一个圈涵盖自闭症患者与普通人大脑之间的不同,“从生物学的角度,我们认为重叠区域是导致男性和女性患上自闭症的风险区。”Werling说。

早在2010年,就有研究人员在生物精神病学杂志上报告宣称,根据对13例来自自闭症患者的脑样本检测显示,有9例患者的小胶质细胞显得异常大、密集或活跃,总之异于常规。而在2014年,另一个研究团队在“自然神经科学”中报道说,在生命早期,小胶质细胞数量较少的小鼠会表现出不愿意其他小鼠互动等会让人联想到自闭症的行为。

“Werling及其同事最近的工作与其他研究相符合,均表明自闭症大脑的变化可能在出生前就已发生。”英国剑桥自闭症研究中心主任Simon Baron Cohen如此说。Baron cohen的工作是将高水平的胎儿睾酮与自闭症联系起来,探索睾丸激素和其他性激素如何通过小胶质细胞来形成发育中的大脑。

哪怕只是从生物学的角度揭露了自闭症的根源,科学家们要解开大脑里这些变化如何转为如言语迟缓等谱系障碍的相关症状,也需要花上一定的时间。

“如果我们真正了解小胶质细胞在发育中的大脑正在做什么,我们也许就能够更充分地了解这种特定细胞类型是如何参与自闭症风险的,”Werling说,“我们最终的目标是开发针对这一特定生物学领域的治疗。”

附:在今年的国际自闭症研究大会上,加州大学旧金山分校Somer Bishop 实验室也带来了他们的研究,讨论了现行诊断标准对女孩症状的遗漏,又会给我们带来什么样的视角呢?

Somer Bishop 实验室的研究结果认为,基于ADOS(Autism Diagnostic Observation Schedule, 目前最常用的自闭测试标准)的诊断标准,由于性别的差异,女孩子在ADOS上的得分会偏低从而导致诊断遗漏。

Bishop小组比较了396名男孩和85名女孩的ADOS的得分后发现,其中15%的女孩不符合ADOS的自闭症诊断标准,而男孩则只有6%的不符合其标准。进一步分析发现,与男孩相比,女孩们在狭隘兴趣和重复行为上的得分更低(得分低,说明症状更温和),虽然他们在社会交往障碍程度对比上没有差异。

但是这个研究不能证明女孩子就比男孩子的兴趣更不狭隘或是有更少的重复性行为,也可能是ADOS的设计上忽视了女孩子的症状表现。

而伦敦大学学院的David Skuse和William Mandy研究小组专门在ADOS的基础上设计了一个新的量表,涵括了18种他们认为的女性特有的自闭症行为表现。经过这个量表筛查的结果,则明显表现为女孩子更严重一些。

这两个结果可能表明,自闭症诊断上男女比例的差别,可能是他们表现出的症状不一样造成的,现在的诊断标准更倾向于包含男孩子的特征。

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